3 août 2021

La marche donne aux femmes plus âgées un coup de pouce mental

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Trois fois par semaine, Sue Lewis, 80 ans, enfile ses chaussures de tennis et se promène rapidement sur la piste de course de son quartier. Mais elle ne se contente pas de le contourner une ou deux fois. Dix tours ne l’arrête pas – et après 15 tours, vous pouvez parier qu’elle bouge toujours. En fait, Lewis est connu pour marcher sur la piste jusqu’à 46 fois par jour. «Je marche assez vite. Ma cousine a du mal à me suivre», dit-elle.

Si elle n’est pas sur la piste, vous pourriez trouver Lewis sur le tapis roulant ou en train de gravir les montagnes et de traverser l’herbe dans sa ferme familiale en Géorgie. Cependant, sa devise «continuez à bouger» ne se contente pas de garder son corps en pleine forme. Les chercheurs disent que son cerveau s’entraîne aussi. Le printemps dernier, des enquêteurs de l’Université de Californie à San Francisco (UCSF) ont déclaré lors d’une conférence de spécialistes des nerfs que la marche pouvait aider les femmes plus âgées à garder leur cerveau jeune.

«Les femmes qui marchent régulièrement sont moins susceptibles de subir la perte de mémoire et d’autres baisses de la fonction mentale qui peuvent accompagner le vieillissement», explique l’auteur de l’étude et neurologue Kristine Yaffe, MD.

En effet, Lewis est aussi vive qu’elle est rapide sur ses pieds.

«Ma mémoire est excellente», dit-elle. “Je suis tranchant, même si j’oublie de temps en temps où je mets mes lunettes.”

Flexion de votre muscle mental

Pour l’étude, les chercheurs de l’UCSF ont testé le pouvoir de réflexion d’environ 6 000 femmes âgées de 65 ans et plus. Les femmes ont subi un examen mental au début de l’étude, puis à nouveau six à huit ans plus tard.

Yaffe et ses collègues ont constaté que les femmes qui marchaient le moins – moins d’un demi-mile par semaine – étaient les plus susceptibles de développer un déclin mental. Près d’un quart ont montré des baisses significatives de leurs résultats aux tests, contre seulement 17% des femmes du groupe le plus actif.

«Cela ne semble pas être une grande différence, mais c’est vraiment le cas», déclare Yaffe.

L’activité physique a été tracée en mesurant le nombre de blocs que les femmes marchaient par semaine et aussi par le nombre total de calories qu’elles brûlaient lors des loisirs, de la marche et de la montée des escaliers. Les femmes les plus actives marchaient environ 18 kilomètres par semaine, soit 2,5 kilomètres par jour.

Si 18 kilomètres par semaine vous classe comme étant physiquement actif, alors Lura Roehl, 77 ans, pourrait bien être une super-femme. La native de Washington, DC, marche trois fois par jour, tous les jours, avec son mari de 80 ans, Charles. Ensemble, ils parcourent 46 kilomètres par semaine.

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Commencez jeune

Roehl aime l’idée que sa routine quotidienne peut garder son cerveau en bonne santé. Comme Lewis, cette marcheur dynamique dit que sa mémoire est plus vive que jamais et c’est ainsi qu’elle aimerait la garder.

Cependant, vous n’avez pas besoin d’attendre la retraite pour profiter des bienfaits de la marche. Les experts disent que plus vous marchez, mieux c’est – et plus tôt vous commencez, mieux c’est. À 38 ans, Jane Niziol a encore quelques années avant de commencer à voir des remises pour personnes âgées ou des signes de perte de mémoire liée à l’âge. Mais elle n’attend pas la vieillesse pour commencer ses entraînements. Elle marche six kilomètres tous les soirs après le travail. «Marcher me fait du bien», dit Niziol. “C’est difficile de penser à des choses comme les maladies cardiaques ou la maladie d’Alzheimer à mon âge, mais je veux être absolument certain que je bouge encore dans mes années dorées. C’est pourquoi je déménage maintenant.”

Les médecins vantent depuis longtemps les avantages de l’exercice pour prévenir des maladies comme les maladies cardiaques et le diabète, mais jusqu’à présent, peu de gens ont suggéré que la même règle empirique pourrait être appliquée aux troubles dégénératifs du cerveau comme la maladie d’Alzheimer.

«La science a définitivement pris du retard en termes d’essais de trouver les choses que nous pouvons faire physiquement pour garder le cerveau en bonne santé», déclare Danielle Gray, neuroscientifique à l’Université Emory à Atlanta.

Prévenir la démence

La maladie d’Alzheimer est la cause la plus fréquente de déclin cognitif et de démence. C’est une maladie progressive qui entraîne la perte de capacités mentales comme la mémoire et l’apprentissage. Aujourd’hui, environ 4 millions de personnes aux États-Unis souffrent de ce trouble, mais ce nombre devrait monter en flèche au cours des prochaines décennies.

«On prévoit qu’en 2050, 14 millions de personnes seront atteintes de la maladie d’Alzheimer. C’est un saut astronomique», déclare Gray. “Alors vous pouvez imaginer – c’est pourquoi nous sommes maintenant prêts à essayer de faire quelque chose contre cette maladie.”

Gray croit fermement que l’activité physique, en plus d’un régime alimentaire approprié, peut aider à prévenir la démence si souvent associée au vieillissement. Les mécanismes exacts ne sont pas encore compris, mais Gray dit qu’une théorie est que l’exercice aérobie stimule les performances mentales et la mémoire à court terme en augmentant le flux sanguin – et donc l’oxygène – vers le cerveau.

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Yaffe prévoit des études pour approfondir la question. Elle dit que bien qu’il y ait eu beaucoup d’efforts récemment pour identifier les médicaments pour prévenir la maladie d’Alzheimer, peu ont exploré des approches non médicamenteuses.

“Nous savons que l’exercice est bon pour le corps. Maintenant, il y a beaucoup de données intéressantes pour soutenir que cela peut aussi être bon pour le cerveau”, dit Yaffe. “Ce serait super de trouver autre chose que des médicaments qui pourraient aider à prévenir le déclin cognitif.”

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