24 octobre 2021

Les nouvelles chaussures de course battent des records

14 juillet 2021

LES CHAUSSURES PLATEFORMES sont de retour à la mode, du moins en athlétisme. De nombreux coureurs de fond aux Jeux olympiques de Tokyo, qui débuteront le 23 juillet, arriveront sur la ligne de départ avec des chaussures de sport dotées d’un talon épais distinctif. Ce sera plus qu’une simple déclaration de mode. Les nouvelles chaussures offrent un tel avantage en termes de performances que les critiques les ont qualifiées de « dopage technologique ».

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Les fabricants de chaussures de course essaient depuis longtemps d’améliorer les performances athlétiques, observe Geoff Burns, expert en biomécanique à l’Université du Michigan. Autrefois, une amélioration de 1 % de « l’économie de fonctionnement » – l’énergie nécessaire pour parcourir une distance donnée – aurait impressionné. Mais en 2016, Nike a sorti la première version de son modèle « Vaporfly », qui a amélioré l’économie de course de 4%.

Si ce pourcentage se traduisait directement en performance, cela ferait perdre environ cinq minutes au temps de marathon d’un homme d’élite. En pratique, comme l’observe le Dr Burns, ce ne serait pas tout à fait cela. Une amélioration au marathon d’environ 90 secondes serait une attente plus réaliste. Mais Vaporfly et ses successeurs ont aidé les athlètes à battre une série de records. Le 6 juin, Sifan Hassan, une coureuse néerlandaise, a terminé une course féminine de 10 000 mètres en 29 minutes et 6,82 secondes, battant un record établi en 2016. Deux jours plus tard, elle a été dépassée par Letesenbet Gidey, une Éthiopienne, qui a réalisé un temps de 29 minutes et 1,03 seconde. . En 2020, Eliod Kipchoge, un Kenyan, est devenu le premier à courir, bien que dans une épreuve non officielle, un marathon de 42,195 km en moins de deux heures. Le même week-end, Brigid Kosgei, une autre Kenyane, a battu un record du marathon féminin qui avait duré 16 ans.

Les scientifiques s’interrogent encore sur le fonctionnement exact des chaussures. Les semelles sont faites d’un nouveau type de mousse qui offre un mélange sans précédent de résilience et de squidginess, selon le Dr Burns. Cela renvoie environ 80% de l’énergie de chaque frappe du pied d’un coureur. La plaque en fibre de carbone peut aider en rigidifiant la semelle intermédiaire et éventuellement en modifiant la démarche du coureur. En amortissant les os, les muscles et les ligaments d’un coureur contre les impacts répétitifs, les chaussures peuvent même aider les athlètes à s’entraîner plus dur qu’ils ne le pourraient autrement.

Tout cela est une excellente nouvelle pour Nike, qui vend le Vaporfly et ses successeurs pour environ 250 $ chacun. (Les fabricants concurrents proposent désormais leurs propres chaussures similaires.) Que ce soit bon pour le sport est une autre question. Différents sports ont des tolérances différentes pour l’assistance technologique. La course à pied tend vers l’extrémité conservatrice du spectre.

En janvier 2020, World Athletics, l’instance dirigeante de l’athlétisme international, a adopté de nouvelles règles limitant l’épaisseur de la semelle d’une chaussure de route à 40 mm. Pendant ce temps, Nike semble avoir abandonné son projet de déployer des chaussures de haute technologie conçues pour les sprinteurs lors des jeux de Tokyo, peut-être parce qu’elles ne respectaient pas non plus la réglementation. Mais si eux-mêmes, ou un fabricant concurrent, ont trouvé un moyen de contourner ce problème, il pourrait également y avoir des feux d’artifice dans les sprints.

Une version de cet article a été publiée en ligne le 14 juillet 2021

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Cet article est paru dans la section Science & technologie de l’édition imprimée sous le titre “Getting a leg up”

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